Cristina's Story

Sueños floreciendo en la oscuridad: la historia de Cristina

Cristina Velásquez inició un negocio durante la pandemia de COVID-19. Mientras se cerraban industrias enteras, ella y su esposo vieron la oportunidad de hacer realidad su sueño.

Cristina se entrevistó con la MAFista Diana Adame para hablar sobre esa decisión, de cómo los Lending Circles de MAF la prepararon para los negocios y el poder que tenemos dentro de nosotros para hacer realidad nuestros sueños.

Cristina Velásquez inició un negocio durante la pandemia de COVID-19. Mientras industrias enteras cerraban, ella y su esposo vieron la oportunidad de aprovechar su sueño.

Cristina se sentó con la MAFista Diana Adame para hablar sobre esa decisión, cómo el Lending Circles de MAF la preparó para el negocio, comenzando Blind-N-Vision, y más.

La siguiente conversación ha sido editada para mayor claridad y extensión.

Introducciones

Diana Adame: Mi nombre es Diana Adame. Trabajo aquí en MAF.

Cristina Velásquez: Mi nombre es Ana Cristina Velásquez. Me llamo mi segundo nombre, Cristina. Soy de El Salvador. Llevo cuatro meses dirigiendo mi propio negocio junto con mi esposo. Fabricamos cortinas drapeadas que la gente puede conocer como cortinas romanas. Estoy ayudando a mi esposo más que nada con el parto. Él hace el producto y yo lo entrego.

Cristina's family business

Diana: ¿Por qué decidió abrir un negocio durante la pandemia?

Cristina: Empezamos a descubrir lo que la gente nos decía: que cuando la gente trabajaba al aire libre, no pasaba mucho tiempo en casa. Entonces comenzaron a darse cuenta de que había muchas mejoras necesarias en el hogar. La demanda de cortinas comenzó a aumentar. Y así fue como nos dijimos a nosotros mismos, guau, aquí hay una oportunidad real.

Diana: ¿Cuál es el desafío más inesperado que ha tenido que resolver al iniciar su negocio?

Cristina: Vaya, creo que el primer desafío que tuvimos fue acceder a un espacio. Hablando de San Francisco, puede que haya espacio pero es extremadamente caro. Necesitábamos un espacio bastante grande, que no teníamos disponible en el apartamento en el que vivíamos.

Diana: ¿Cómo encontraste tu espacio?

Cristina: Siempre digo que Dios tenía un plan y una voluntad para todo. Tengo un amigo al que conocí hace 15 años. Trabaja en un salón de belleza. Y, bueno, sabía que la parte trasera de la tienda estaba siendo alquilada. Ahora es gratis, todavía está disponible para alquilar. Y lo primero que pregunté fue, ¿qué tan alto es? Muy alto, dijo ella. Le dije, ¡perfecto! Y así fue como mi marido y yo fuimos a comprobarlo y nos enamoramos, era perfecto para lo que queríamos hacer.

Diana: Después de que todo estuvo terminado, después de que hablaste con tu amigo, ¿qué sentiste al entrar en tu espacio por primera vez después de encontrarlo?

Cristina: Muy orgulloso de decir, wow, finalmente esto es una realidad. Era un sueño, pero ahora es real y podemos tocarlo. Esto es hermoso. Realmente me siento feliz y agradecido con Dios.

Encontrar los recursos

Diana: ¿Cómo se enteró de MAF por primera vez?

Cristina: Creo que fue en 2015. Ahí fue cuando comenzó la historia porque fue entonces cuando quise comenzar a construir crédito. Fue la mejor decisión que he tomado en mi vida. Allí me sacaron de la oscuridad. Antes no tenía buen crédito y ahora tengo un crédito excelente.

Diana: ¿Cómo han impactado los servicios de MAF en su negocio?

Cristina: Lo que he aprendido en el aspecto personal, lo estoy aplicando a mi negocio. Para administrar un negocio, necesita un gran crédito. En el ámbito personal, eso me ha abierto puertas con un poco más de facilidad para hacer ciertas cosas con mi negocio.

Diana: Estos aprendizajes son tan valiosos cuando los llevas a otras áreas de tu vida, ¿verdad? Buenas practicas. Una pregunta que me gustaría hacer es, ¿cuál es la plataforma MAF que le resulta más cómoda? ¿De cuál te has beneficiado más?

Cristina: creo que el aplicación movil. Creo que hubo una vez, bastante tarde en la noche, en que completé todos los módulos porque sentí que eran muy rápidos y prácticos. Por eso, me encanta la aplicación [MyMAF].

Aprovechando tus sueños

Cristina

Diana: Mi última pregunta, Cristina, es: ¿qué consejo tienes para otras personas en una situación similar con un sueño?

Cristina: Los sueños no deben quedarse en sueños. Pueden volverse reales. Solo nosotros tenemos el poder de hacerlos realidad, nadie más que nosotros mismos porque no son solo nuestros sueños, sino también lo que queremos para nosotros, para nuestros hijos y para nuestra familia. Y luego podemos decir, sí se puede. Hice el esfuerzo y ahora soy un testimonio de que sí, sí se puede. Anoche le estaba cantando a mi marido. [canción] Es una hermosa canción que habla de saber que los sueños son tuyos y que puedes realizarlos, cuando lo desees.

Diana: Muchas gracias Cristina. Bueno, creo que eres la motivación que necesitamos hoy. Le agradezco que comparta sus palabras con nosotros.

Cristina: Gracias.


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Poniendo corazón en Lending Circles de UpValley: la historia de Joleen

Joleen aprendió lecciones valiosas sobre cómo navegar por el sistema financiero de los Estados Unidos de sus padres y su carrera trabajando en bancos y cooperativas de crédito. Ahora dirige el programa Lending Circles en los Centros Familiares UpValley de Napa para ayudar a su comunidad a hacer lo mismo.

Joleen aprendió de las lecciones financieras de sus padres.

Joleen recuerda con cariño sentarse en el asiento trasero del lowrider de su padre mientras su familia viajaba en un crucero. La vida era un poco agitada para la pequeña familia de cinco, pero los domingos disfrutaban de tiempo de calidad juntos en las exhibiciones de autos.  

Los padres de Joleen eran adolescentes cuando se mudaron de Yuba City a Napa, California para criar a sus tres hijos. Napa le brindó al padre de Joleen un trabajo de construcción bien remunerado al tiempo que le permitió a la joven familia estar más cerca del apoyo familiar. Desde entonces, Joleen ha llamado hogar a Napa y espera algún día comprar una casa para que su hija pueda crecer allí.

Joleen's family

Como padres jóvenes que navegaban por el sistema financiero de los Estados Unidos, los padres de Joleen se encontraron usando préstamos de día de pago para pagar facturas, ya que eran el único producto financiero disponible para ellos en ese momento. “Mi mamá tenía tantos préstamos de día de pago que saltaba de uno para pagar el otro”, reflexiona Joleen. Joleen vio cómo sus padres luchaban por salir de sus deudas y estabilizarse financieramente. “Ser joven y no tener mucho dinero, era mucho. Ver esa lucha y sentir que nunca saldrás de este agujero ". Finalmente, el padre de Joleen obtuvo su título y consiguió un empleo que ayudó a la familia a estabilizarse financieramente. 

A medida que sus padres obtuvieron acceso a mejores productos financieros, administraron mejor su dinero. “Estoy muy orgulloso de mis padres y de dónde están hoy”, compartió Joleen. Después de vivir en apartamentos toda su infancia, sus padres ahora tienen su propia casa. A través de años de arduo trabajo y sacrificio, el padre de Joleen ahora tiene un trabajo en el campo de la medicina mientras su madre se ocupa de los nietos. 

“Lo que les quité a mis padres, decidí obtener [una casa] antes. Realmente quiero eso para mi hijo. Quiero mi propia casa, donde ella tendrá su propia habitación ". 

El crecimiento de sus padres le enseñó a Joleen cómo administrar sus finanzas a una edad temprana. Poco después de graduarse de la escuela secundaria, abrió su primera tarjeta de crédito universitaria. Sabía cómo leer los términos de la tarjeta de crédito y comprender completamente lo que estaba firmando antes de tomar una decisión. 

Inspirada por el tiempo que su madre trabajaba como banquera, Joleen también trabajó en bancos y cooperativas de crédito.

A Joleen le encantaba ayudar a los clientes a realizar operaciones bancarias, aunque a veces se sentía limitada por la capacidad y sentía que no podía atender a todos debido al costo. Estaba frustrada porque incluso las tarjetas de crédito que comenzaban con tasas de 0% solo tenían esas tasas durante un corto período de tiempo, lo que dejaba a los clientes en posiciones precarias cuando las tasas aumentaban. Además de esto, luchó con el enfoque "similar a un tiburón"; Se esperaba que los empleados impulsaran ciertos productos crediticios a los clientes para cumplir con las cuotas mensuales. Los incentivos monetarios sirvieron para motivar a los empleados a alcanzar estos objetivos que Joleen pensó que se traducían en interacciones de ventas no auténticas con los clientes. En lugar de tratar de brindar un servicio de calidad, los empleados estaban motivados para aumentar sus propios ingresos. 

Joleen anhelaba una conexión auténtica donde realmente pudiera escuchar y servir a la gente. No había imaginado trabajar en una organización sin fines de lucro pero, como ella dice, "la vida la llevó de esta manera". 

Joleen and her daughter

Aunque Joleen siempre se consideró una persona de números, su verdadero sueño era convertirse en una maquilladora itinerante para una línea de maquillaje de lujo. Como maquilladora, ayudó a los clientes a sentirse bien consigo mismos. Recuerda que los clientes se sintieron abrumados por la alegría y la gratitud por su servicio. “Lo que me encantaba del arte era el sentimiento, el servicio que podía brindar. La sensación de hacer que alguien se sienta hermoso ". 

El sueño de Joleen de viajar y brindar este servicio en la carretera estaba a punto de convertirse en realidad cuando se dio cuenta de que estaba embarazada. Reconoció que ser una maquilladora ambulante significaba dejar a su hija recién nacida durante 21 días al mes. El amor de Joleen por su hija la puso en un camino diferente. 

 "Es una locura cómo tener un hijo puede cambiar tus sueños y metas".  

Un compañero de trabajo se acercó a Joleen sobre una nueva oportunidad en Centros Familiares UpValley, una organización sin fines de lucro que ha servido a los miembros de la comunidad de Napa a través de sus programas intergeneracionales durante los últimos 20 años. Su compañera de trabajo pensó que el corazón de Joleen y el cuidado de los clientes la convertirían en una persona perfecta para UpValley. Joleen no tardó mucho en convertirse en la nueva Gerente de Éxito Económico de UpValley. 

“El hecho de que pueda brindar un servicio, sin costo, lo hace mucho mejor. Realmente puedo conectarme con la gente y entablar relaciones con la gente ".

En contraste con su tiempo trabajando para bancos y cooperativas de crédito, Joleen ahora usa su conocimiento financiero para entrenar y ayudar a los clientes a alcanzar sus metas financieras. A través de una asociación con MAF, Joleen ayudó a lanzar el programa Lending Circles en UpValley. Ahora conecta a los clientes con un préstamo de construcción de crédito con intereses 0% a través del programa. 

Joleen dice que Lending Circles abre las puertas a los clientes individualmente, mientras construye una comunidad. 

UpValley Family Centers, a MAF Lending Circles partner

En su primer círculo de préstamos UpValley, los clientes provenían de diferentes orígenes y hablaban diferentes idiomas. A pesar de sus diferencias, trabajaron juntos para decidir el orden de distribución del Círculo de préstamos, teniendo en cuenta quién se beneficiaría de ir primero.

Un miembro del círculo se había mudado recientemente de México. No creía que pudiera establecer un crédito, pero a través del programa compró un automóvil. Era algo que no creía que fuera posible, y fue gracias a Lending Circles que lo hizo. 

Como participante de dos Lending Circles ella misma, Joleen ha visto los impactos de Lending Circles de primera mano. “Aunque ahora puedo evitar un préstamo con intereses altos, pude pagar mi propio automóvil, sin intereses. Pude hacer eso con lo que recibí [del Círculo de Préstamos]. Me encantó que. Mi círculo me ayudó a pagar mi auto y aumentar mi crédito. Y ahora Lending Circles también me está ayudando a comprar una casa ". 

Mientras Joleen trabaja para ser dueña de su propia casa, depende del apoyo de su familia. Ella está ahorrando dinero en el alquiler y acumulando sus ahorros viviendo con su familia. Para Joleen, el programa Lending Circles tiene un sentimiento similar de apoyo familiar.

"Es el mismo concepto de, ¿cómo podemos ayudarnos unos a otros, independientemente de si es sangre o no, para alcanzar lo que realmente queremos en la vida?"  

Joleen bromea diciendo que habría referido clientes al programa Lending Circles si lo hubiera sabido durante su tiempo como banquera. “Si lo hubiera sabido, habría sido como si no estuviera tratando de hacer una comisión. ¡Únase a este programa en su lugar! " 

San Mateo Neighbors

Vecinos que aparecen: la historia del Fondo de Ayuda para Inmigrantes del Condado de San Mateo

Hace unas semanas, el equipo de MAF recibió un mensaje de Slack que no esperábamos ver. Nuestro Equipo de Programas acababa de desembolsar la subvención dieciséis milésima en efectivo a familias inmigrantes en el condado de San Mateo. En el transcurso de un año, pudimos tocar las vidas de uno de cada dos hogares de inmigrantes indocumentados en todo el condado al proporcionar subvenciones en efectivo sin restricciones de $1,000. Estos dólares ayudaron a las familias a mantener un techo sobre sus cabezas y comida en sus refrigeradores cuando los esfuerzos de ayuda federal excluyeron a nuestros vecinos en su hora de mayor necesidad.

El Fondo de Ayuda al Inmigrante del Condado de San Mateo fue diseñado para brindar ayuda a los que quedaron fuera de la primera Ley CARES y comenzó con una suma total de $100,000. En última instancia, creció a un salvavidas de $16 millones para los últimos y los que menos. Sin embargo, casi no sucedió.

Según muchas versiones, no debería haberlo hecho. Sólo a través de la dedicación y la convicción de un grupo diverso de socios, antiguos y nuevos, se quiso que el fondo existiera. Contra todo pronóstico, nos unimos a líderes de sectores sin fines de lucro, filantrópicos y cívicos para tejer hilos de conexión en un tejido de apoyo para aquellos que quedaron en las sombras financieras. 

Fue, en pocas palabras, un momento en el que los vecinos ayudaban a los vecinos. Así es como sucedió.

A fines de mayo de 2020, el CEO de MAF, José Quiñonez, recibió un correo electrónico inusual. Era una solicitud para apoyar un fondo de respuesta rápida que estaba poniendo en marcha una organización local. Consideró declinar y pasar a la montaña de otros mensajes urgentes que llegaban. El equipo de MAF, después de todo, tenía las manos más que ocupadas. Nos enfocamos en ayudar a las personas de todo el país a sobrevivir a la pandemia a través del Fondo de Familias Inmigrantes, proporcionando subvenciones en efectivo a las familias que habían sido ignoradas una y otra vez por los esfuerzos de ayuda federales.

Sabíamos, de inmediato, que las familias inmigrantes serían las últimas y las últimas en esta crisis. Nos movimos rápidamente para crear el Fondo de Familias Inmigrantes para apoyar a las familias de todo el país que enfrentaban tasas más altas de desempleo, desalojo y muerte por COVID-19. Este trabajo llevó a nuestro equipo al límite mientras navegábamos por la incertidumbre de la pandemia y mantuvimos nuestras operaciones existentes. No había espacio para otra pluma en el lomo del camello.

Algo, sin embargo, tiró de José para responder a la solicitud. Por un lado, este mensaje vino de una amiga y aliada de mucho tiempo, Stacey Hawver, Directora Ejecutiva de la Sociedad de Ayuda Legal del Condado de San Mateo. Además de ser líder en el campo de los derechos de los inmigrantes, Stacey había sido un socio fundamental en 2017 cuando creamos el el programa de asistencia con las tarifas de solicitud de DACA más grande del país. Pasamos juntos el desafío y sabíamos que ella compartía nuestros valores al trabajar incansablemente para apoyar a los inmigrantes con dignidad y respeto. Confiamos el uno en el otro.

Más allá del peso de la palabra de Stacey, esta solicitud le llegó a José. Fue personal. Desde la fundación de MAF hace catorce años, los miembros de nuestro equipo, socios y clientes han llamado hogar al condado de San Mateo. El condado es simultáneamente uno de los regiones más ricas en el país y también tiene una de las tasas más altas de la desigualdad de ingresos. Cuando se aplicó el peso de la pandemia a este tejido social desigual, las consecuencias fueron devastadoras.

En un instante, la pandemia evaporó el pilar financiero más básico de las familias inmigrantes: ingresos para mantener a sus familias.

Más de uno de cada tres hogares de inmigrantes en el condado de San Mateo no tenía ingresos durante el apogeo de la pandemia, un aumento de 10 veces desde antes de la pandemia. Esta tensión fue particularmente dura para las familias inmigrantes con niños pequeños. Casi una de cada tres familias inmigrantes en el condado de San Mateo tiene niños pequeños, y entre estas familias, tres de cada cuatro informaron que no pudieron pagar al menos una de sus facturas en su totalidad durante la pandemia.

Si bien es posible que no conociéramos estas estadísticas en ese momento, conocíamos íntimamente los desafíos que nuestros clientes habían enfrentado a lo largo de los años. Las relaciones que mantenemos con los clientes perduran a través de triunfos y tristezas. Desde que se emitió la orden de quedarse en casa de California en marzo, nuestros teléfonos sonaban a diario y los clientes solicitaban ayuda. José había escuchado una historia que no podía quitarse de la cabeza.

“Yo misma soy un paciente de COVID-19 recuperado”, dijo Rosa. “Me golpeó emocionalmente y también perdí mi trabajo por eso. Actualmente estoy desempleado y tengo un hijo al que debo cuidar. Estoy desesperada y realmente necesito algunos ingresos económicos para mantener a mi hijo y a mí con la comida y el alquiler. La pandemia ha golpeado mi vida emocionalmente y ha cambiado mi forma de vida, todo para peor ". 

Nunca había conocido a Rosa personalmente. No tenía por qué hacerlo. MAF se creó con la misión de brindar servicios oportunos y relevantes a quienes quedan en la sombra financiera. Saber que la gente de nuestro propio patio trasero estaba sufriendo la crisis más extrema de la memoria era suficiente para actuar. Tuvimos que presentarnos para nuestra comunidad, para hacer más, incluso si eso significaba llegar al límite de nuestros límites y más allá. Es lo que somos. 

En medio de la urgencia del momento, no hubo tiempo que perder. José respondió a Stacey, estableciendo una llamada para obtener más información.

El viaje acababa de comenzar.

Poco después, José se conectó a una reunión de Zoom. Era la primera vez que este grupo se reunía y había una sensación palpable de potencial y urgencia. Resultó que el fondo de respuesta rápida del que José había hablado con Stacey era uno de los pocos fondos que se estaban gestando simultáneamente en todo el condado. Un líder de The Grove Foundation, José Santos, tuvo la previsión de ver cómo esto podía confundir a las familias y rechazar a los posibles financiadores. Convocó a los grupos con la esperanza de unirlos en un solo esfuerzo. 

Mientras los perfiles de Zoom aparecían en la pantalla de José, rostros conocidos y nuevos lo saludaron. Además de Stacey, otra aliada de MAF durante mucho tiempo en la llamada fue Lorena Melgarejo, Directora Ejecutiva de Faith in Action Bay Area. Lorena y su red de líderes comunitarios también habían desempeñado un papel fundamental durante nuestra campaña DACA 2017 y respetamos su firme compromiso de fortalecer las fortalezas de la comunidad inmigrante. No solo eso, Lorena había trabajado anteriormente en MAF y José sabía que ella era una defensora feroz de nuestros clientes.

Una breve ronda de nombres al comienzo de la reunión presentó a dos nuevos socios: John A. Sobrato, un filántropo con sede en el condado de San Mateo, y Bart Charlow, el director ejecutivo de la organización sin fines de lucro Samaritan House. John, aprendimos, es un donante prolífico quien se ha unido a Giving Pledge y tiene un historial de asistir a las familias de su comunidad. La familia juega un papel importante en la filantropía de John: no solo apoya causas que apoyan a las familias en el Área de la Bahía, sino que su propia familia retribuye al Área de la Bahía a través de Filantropías Sobrato. John también fue un partidario de Samaritan House durante mucho tiempo y estaba decidido a liderar un fondo de respuesta rápida para inmigrantes en San Mateo después de ver la creación de un fondo similar en el condado de Santa Clara. 

Cada socio estaba totalmente de acuerdo con la entrega de las subvenciones lo más rápido posible. Sin embargo, la pregunta tácita en la mente de todos era: ¿podemos unirnos para que esto suceda?

La primera llamada fue una zambullida de cabeza en eso. José compartió con John los detalles de la plataforma de tecnología financiera de MAF y explicó cómo estábamos aprovechando nuestra infraestructura para brindar asistencia directa en efectivo a familias inmigrantes a nivel nacional. Los desafíos para hacerlo fueron sustanciales, por lo que la capacidad de MAF para comenzar a trabajar en el condado de San Mateo situó a nuestro equipo como el líder natural para el desembolso de fondos. José reafirmó el compromiso que hizo con Stacey de que MAF administraría el proceso de desembolso sin costo alguno.

Nuestro objetivo, ante todo, era ayudar a las personas a mantener un techo elevado y alimentos en sus refrigeradores.

Escuchamos repetidamente que nuestros vecinos del condado de San Mateo necesitaban ayuda, personas como Milagritos.

“He estado luchando para alimentar a mi hijo que tiene 10 años y como familia, hemos tenido dificultades para pagar nuestras facturas y el alquiler”, compartió Milagritos. “He estado muy estresado por la situación laboral durante el COVID-19. No sé cuándo volveré a las horas normales de trabajo porque limpio casas y la gente no quiere a nadie en sus casas ”.

Con la historia de Milagritos en mente y la reunión llegando a su fin, se tenía la sensación de que se había superado el primer obstáculo. En circunstancias normales, una colaboración puede tardar meses en formarse y un financiador puede requerir varias rondas de solicitudes de propuestas, solicitudes y entrevistas antes de tomar una decisión de financiación. Pero estábamos operando en modo de crisis. No hubo tiempo para hacer negocios como de costumbre, y John respetó y confió en nuestras organizaciones para servir a las familias en el condado de San Mateo rápidamente.

Aprovechamos las relaciones existentes para forjar rápidamente lazos de confianza. José comenzó a trabajar los teléfonos para hablar con socios, patrocinadores y aliados que ya conocían a John y Bart en otros contextos. También se comunicó con ambos directamente, programando llamadas individuales para conocerlos mejor mientras enviaba correos electrónicos de ida y vuelta a las dos de la mañana para que el fondo siguiera avanzando y que el efectivo llegara a las manos de las familias más rápido. Los demás hicieron lo mismo. 

Una semana después de la primera llamada de José con Stacey, el nuevo equipo se reunió por segunda vez. Haríamos todo lo posible en un solo esfuerzo, el Fondo de Ayuda para Inmigrantes del Condado de San Mateo. Los socios habían llegado a esta decisión con el deseo compartido de servir a las personas de nuestra comunidad. No había tiempo que perder. Colectivamente, teníamos la capacidad de servir a las personas con dignidad y respeto. Nuestras organizaciones asociadas aprovecharían sus relaciones y su base en la comunidad local para invitar a tantas familias como fuera posible. John lideraría la recaudación de fondos y uniría a la comunidad filantrópica en el condado de San Mateo para apoyar nuestros esfuerzos. MAF gestionaría el proceso de solicitud, aprobación y desembolso. Samaritan House y Core Agency Network harían un seguimiento con los beneficiarios de las subvenciones para proporcionar servicios integrales más allá de la subvención inicial de $1,000.

John luego nos dejó boquiabiertos a todos. Elevó nuestro objetivo de $1 millón a $10 millones y personalmente escribió un cheque por $5 millones.

La subvención estuvo en nuestra cuenta en un día, para sorpresa del Director de Finanzas de MAF. Esta fue la donación individual más grande que habíamos recibido. No estábamos solos en la sorpresa.

“Nunca hemos trabajado en nada a esta escala, especialmente a este ritmo”, recordó Stacey.

Impertérrito y lleno de energía, todos nos movimos rápidamente. Cuando lanzamos formalmente el Fondo de Ayuda para Inmigrantes del Condado de San Mateo en julio, John había entregado un total de $8.9 millones de donantes individuales, fundaciones corporativas y el Junta de Supervisores del Condado. Si bien este nivel de tenacidad nos dejó boquiabiertos, nos dimos cuenta de que era parte del curso con John.

“Aquí hay un hombre dispuesto a sacudir el árbol para que las personas que él considera vecinos sean atendidas”, compartió Bart. "Se podía ver en sus ojos".

Con los fondos asegurados, nuestros socios salieron a las calles para hacer correr la voz a las familias, compartiendo información a través de sólidas redes de congregaciones eclesiásticas, hospitales, centros de recursos comunitarios y proveedores de asistencia legal, a través de la televisión, la radio y más. MAF comenzó a alojar semanalmente Facebook en vivo sesiones para clientes y materiales de preguntas frecuentes proporcionados a los socios. Con un aumento en las estafas de ayuda COVID-19 aumentando al mismo tiempo, nuestro enfoque en un solo mensaje de muchas voces confiables fue fundamental para superar el ruido.

La estrategia funcionó. Durante el primer mes, habíamos recibido más de 17.000 solicitudes previas, y cada día llegaban más.

Fue un desafío manejar el gran volumen de aplicaciones con recursos de personal limitados, pero nuestro compromiso de anteponer las necesidades de nuestros clientes nunca vaciló. Centramos la experiencia de nuestros clientes a lo largo del proceso de solicitud, brindando apoyo incansable e individual a cada solicitante según sea necesario. 

“Si pones dinero y en el medio hay llamas y dragones, el dinero no importa porque la gente no puede acceder a él”, explicó Carolina Parrales, organizadora comunitaria líder de Faith in Action para el condado de San Mateo.

Diseñamos todos los aspectos de la experiencia del cliente para que sean relevantes, oportunos y basados en su realidad. Contratamos traductores para traducir la aplicación a cuatro idiomas, rechazando un simple widget de traducción de Google para garantizar que fuera accesible para todas las comunidades de inmigrantes del condado de San Mateo. Desarrollamos dos métodos para entregar subvenciones a personas sin cuenta corriente para que las barreras que muchos ya enfrentaban —la falta de una cuenta bancaria— no les impidieran obtener el alivio que necesitaban. Y durante todo el año, nos comunicamos regularmente con nuestros socios para compartir actualizaciones y asegurarnos de hacer correr la voz a las familias.

Juntos, trabajamos para superar el "gran cañón digital" para algunas familias. Una cosa era recordarle al solicitante que se había olvidado de cargar una foto de su talón de pago. Otra completamente diferente era guiar a un solicitante a través de la creación de su primera cuenta de correo electrónico, guardar una contraseña de forma segura, filtrar las carpetas de correo no deseado y explicar cómo crear perfiles en línea. Cientos de solicitantes necesitaban este nivel de apoyo y, junto con nuestros socios, nos presentamos. El equipo de Legal Aid Society incluso contrató a un miembro del personal a tiempo completo para que se concentrara exclusivamente en ayudar a los solicitantes de esta manera.

Nuestros socios brindaron apoyo práctico a los clientes, manteniéndose en comunicación diaria con el equipo de MAF para garantizar que nadie se quedara atrás. Fue un trabajo exigente. Lo hicimos realidad, negándonos a dejar de lado nuestra convicción de que cada cliente se siente respetado, visto y apoyado durante el proceso, independientemente de si podríamos otorgar una subvención de inmediato o no.

“La ayuda es más que dinero”, compartió José. “Se trata de demostrar que nos preocupamos, que los vemos, que no se quedan atrás”.

Un año después, el Fondo de Ayuda al Inmigrante del Condado de San Mateo finalmente recaudó más de $16 millones para distribuir en su totalidad como 16,017 subvenciones a las familias.

La colaboración entre nuestro principal financiador, John, y los socios MAF, Faith in Action Bay Area, Legal Aid Society of San Mateo County y Samaritan House ha tocó la vida de la mitad de las familias inmigrantes indocumentadas en el condado. A modo de comparación, la inicial de California $75 millones de fondos para asistencia en casos de desastre llegó a aproximadamente 5% de familias inmigrantes indocumentadas en todo el estado. 

No hubiéramos podido lograr este nivel de impacto sin la persistencia de John en lanzar, abogar, pedir favores, torcer los brazos y desafiar incluso a los donantes existentes para que se unan nuevamente con más. Fue tan implacable como lúcido en su argumento principal.

"¿Si no es ahora, cuando?" John compartió. “Muchas de estas personas nos han ayudado durante muchos años. Ahora es el momento de ayudarlos ".

Sin embargo, es difícil celebrar un trabajo bien hecho cuando nació del sufrimiento indescriptible e injusto de las personas con las que trabajamos, que viven en nuestros barrios y a quienes saludamos en los paseos nocturnos. Las palabras para describir esta experiencia viven en algún lugar entre el dolor enfurecido y la gratitud humilde. Sin embargo, incluso eso se queda corto.

A medida que se cierra el Fondo de Ayuda al Inmigrante del Condado de San Mateo, sabemos que el trabajo está lejos de terminar. La luz al final del túnel que muchos de nosotros esperamos es más tenue para las familias inmigrantes. En el condado de San Mateo, una de cada cinco familias inmigrantes agotó sus ahorros durante la pandemia, mientras que uno de cada cuatro tuvo que pedir prestado dinero para pagar los gastos básicos de vida. Las montañas de deudas en las que han incurrido las familias tardarán años en saldarlas.

Para las familias de San Mateo que tuvieron un miembro de la familia que se enfermó con COVID-19, enfrentan un camino aún más largo hacia la recuperación. Era más probable que se hubieran retrasado en el pago de la renta y los servicios públicos que las familias que no se enfermaron. Las familias que tenían COVID-19 también tenían 60% más propensas a saltarse comidas para llegar a fin de mes. 

Esta devastación financiera para las familias inmigrantes no es exclusiva del condado de San Mateo. A través de nuestro trabajo con la nacional Fondo para las Familias de Inmigrantes, sabemos que las familias de todo el país tienen dificultades económicas. En nuestra encuesta nacional de más de 11,000 beneficiarios, ocho de cada diez personas informaron que no pudieron pagar al menos una de sus facturas en su totalidad durante COVID-19. Tres de cada diez encuestados han tenido que pedir prestado dinero para devolverlo más tarde, incluido el saldo de las tarjetas de crédito. Necesitaremos continuar apoyando a estas familias en su recuperación financiera, escuchando sus necesidades y trabajando juntos para maximizar el impacto en las comunidades inmigrantes.  

Esto requerirá más apoyo, estrategias más inteligentes y colaboraciones más activas. Para informar estas acciones, hemos recopilado cuatro ideas de nuestros éxitos y desafíos con el Fondo de Ayuda al Inmigrante del Condado de San Mateo, que se puede aplicar para servir a las comunidades de todo el país.

1. El diseño centrado en el cliente produce servicios que tratan a las personas con respeto y dignidad.

“Siempre había alguien a quien los solicitantes pudieran comunicarse”, recordó Stacey. “Este fue un compromiso por parte de José de diseñar un proceso que haga que las personas se sientan respetadas en todo momento”.

Centrar a los clientes en el diseño de servicios proviene de nuestra convicción de elevar la humanidad completa y compleja de las personas a las que servimos. Esto significa que desde la forma en que un cliente completa una solicitud, hasta la forma en que recibe los servicios, hasta incluso el lenguaje utilizado en cada correo electrónico, centramos las realidades vividas por nuestros clientes. Sabemos que estamos teniendo éxito cuando un cliente se siente visto, escuchado y hablado, además de sentirse apoyado. 

El impacto subsiguiente de este éxito son los servicios con altos índices de compromiso y satisfacción. Sin embargo, estas mediciones siempre deben ser secundarias a un enfoque en permanecer oportuno y relevante para la vida de los clientes.

2. La coordinación requiere confianza entre socios colaboradores.

“La colaboración y la coordinación no son el mismo animal”, explicó Bart. “La colaboración es una buena base para la coordinación. Pero la coordinación requiere confianza mutua ".

Las alianzas efectivas comienzan con una visión compartida, pero solo tienen éxito cuando se unen y cumplen. La confianza es necesaria para navegar por los desafíos inevitables que enfrenta cualquier asociación y hemos aprendido que la confianza se puede construir cuando todos los socios ven, valoran y respetan las fortalezas de los demás. Cuando John dio un paso al frente con los primeros $5 millones, confió en que lo desembolsaríamos de manera equitativa y con dignidad. Nosotros, a su vez, confiamos en que John respetaría nuestros procesos, equipo y tecnología. 

Cada socio confiaba en que los demás llevarían su peso, aprovechando su experiencia para lograr nuestro objetivo común de servir a nuestra comunidad. Eso es precisamente lo que pasó.

3. La comunidad comienza viendo la humanidad en nuestros vecinos.

“Al crecer, asistí a una escuela secundaria jesuita que defendía valores de conciencia, competencia y compasión”, dijo John. “Esos valores siempre se me han quedado grabados. Necesitamos tratar a los vecinos de nuestra comunidad con compasión y respeto ”.

El idioma importa. No es casualidad que el discurso político de hoy esté plagado de formas de deshumanizar a los que quedan en las sombras. Lenguajes como "extraterrestres", "ilegales", "extranjeros" o incluso "conserjes" y "baristas" sirven para colocar distancia. Sin embargo, cada persona tiene un nombre, una historia y un lugar al que pertenece. Cuando elegimos un lenguaje que celebra la conexión en lugar de la separación, es posible una comunidad próspera.

MAF siempre ha sido inflexible en impulsar este cambio en el discurso, y John llevó constantemente este sentido de comunidad, compasión y empatía a las reuniones con otros patrocinadores. Este es un cambio que debemos seguir impulsando.

4. Las actividades habituales no funcionan en situaciones de crisis. Aún no salimos.

“La realidad es que las familias inmigrantes enfrentan un largo y arduo camino hacia la recuperación financiera”, reflexiona José. "Necesitaremos más colaboraciones y asociaciones público-privadas como lo que sucedió en el condado de San Mateo para satisfacer las necesidades de las familias".   

A medida que cualquier organización crece en tamaño, siempre existe la tentación de centrarse en mantener el status quo por sí mismo. Sin embargo, las organizaciones comunitarias que existen para brindar servicios tienen el imperativo de no perder nunca de vista las realidades de las personas a las que sirven. Si un proceso heredado se interpone en el camino de la respuesta a una crisis, se requiere un nuevo enfoque. Esta voluntad de hacer las cosas de manera diferente, de moverse con rapidez y valentía, fue esencial para la formación y entrega del Fondo de Ayuda para Inmigrantes del Condado de San Mateo.

Y la crisis no ha terminado. Debemos seguir esforzándonos para responder al momento, aparecer, hacer más y hacerlo mejor.

Pagar hacia adelante: la historia de Nancy

Nancy Alonso no es ajena a lo inesperado. La nativa del sur de California se ha enfrentado a más de lo que le corresponde en tormentas trágicas y desafiantes. A través de todos ellos, ella siguió avanzando, un capitán haciendo lo que debía para seguir adelante con sus dos hijos a cuestas.

La historia de Nancy, en su esencia, ilustra cómo el sistema financiero puede distorsionarse y poner grilletes en los sueños de las personas trabajadoras. También muestra cómo la comunidad puede ser la clave para liberarlos.

Desde que tuvo su primer hijo cuando Nancy tenía 21 años, ella y su esposo se habían lanzado de cabeza a la carrera de la vida.  

Estiraron cada dólar hasta el cheque de pago del mes siguiente, a veces, logrando salir adelante con espacio para respirar. Sin embargo, la mayoría de las veces hubo obstáculos que superar. ¿Deben pagar la última factura médica o los comestibles de la semana? 

Nancy y su esposo trabajaron duro y se esforzaron para llegar a fin de mes. Recogía cartón fuera del restaurante de su primo para venderlo. Llevaba la ropa que les quedaba pequeña a sus dos hijos al mercado de pulgas por dinero extra. Hicieron lo que tenían que hacer.

Sin embargo, mucho más allá de los límites del próximo obstáculo inmediato, un horizonte de sueños los invitó a seguir adelante. Nancy y su esposo vieron una casa propia ubicada en ese horizonte. Sabían que un día dejaría su trabajo minorista para trabajar como asistente médica. Entonces podrían respirar no solo de vez en cuando, sino todo el tiempo. Día a día, año tras año, siguieron avanzando sabiendo que juntos ningún obstáculo era demasiado grande.

Luego, el 9 de octubre de 2019, Nancy recibió una llamada del hospital.

Un mes después, su esposo había fallecido.

Aturdida, Nancy volvió a vivir con sus padres en San Ysidro mientras el mundo se movía a cámara lenta a su alrededor. La conmoción se apoderó de ella cuando compartió una litera con su hijo, entró en la pandemia de COVID-19 y ayudó a su familia a superar el derrame cerebral de su padre en junio de 2020. Lentamente, comenzó a recoger los fragmentos de su vida rota y a construir un nuevo mosaico. de su futuro.

Resultó que su marido tenía una póliza de seguro de vida modesta. Ella nunca se había enterado porque nunca hablaban de finanzas. Ahora, por fin, podía permitirse comprar una casa. Pero cuando fue a un prestamista para discutir una hipoteca, descubrió que tenía un puntaje crediticio bajo y no podía calificar. Ella nunca había investigado su crédito, así que esta también era una noticia devastadora.  

Nancy estaba estancada. 

El sistema financiero que nunca había sido más que una ocurrencia tardía era ahora el foso que se interponía entre ella y un sueño de toda la vida. Incluso miró en apartamentos privados para volver a ponerse de pie. Sin embargo, todos requerían una proporción de ingresos de 2 a 3 veces mayor que la renta y ella no pudo cubrir la brecha salarial que había dejado su esposo. Sus hijos todavía necesitaban ser atendidos y su anterior programa de asistente médico había sido menos creíble de lo que esperaba. Nancy finalmente estaba en la puerta de la posibilidad, pero el obstáculo que la retenía era uno de los más grandes que había enfrentado. Y esta vez, estaba sola.

“Fue entonces cuando alguien me habló de Casa Familiar”, relató Nancy. “Mencionaron un programa para ayudarme a mejorar mi puntaje crediticio. Pero son mucho más ".

Casa Familiar, una organización de servicios comunitarios con sede en San Diego, llevó a Nancy a uno de sus primeros programas de Lending Circle.  

Se unió a un LC para mejorar su puntaje y rápidamente pudo hacerlo. Después de 3 meses, Nancy elevó su puntaje crediticio en 118 puntos. 

Luego empezó a hacer preguntas. Y el equipo de Casa Familiar tenía respuestas. Ayudaron a Nancy a acceder a fondos del Seguro Social que nunca conocía, compartieron recursos sobre planificación financiera y ayudaron a programar las vacunas COVID-19 para sus padres.

"Cada pequeña cosa que pido, me ayudan", dijo radiante. "Si no fuera por ellos, ni siquiera sabría por dónde empezar".

Hoy, Nancy está en camino de aumentar su puntaje crediticio lo suficiente como para calificar para una hipoteca y está trabajando para conseguir un trabajo como asistente médica.

Aunque su esposo no está con ella, ella continúa con los sueños que habían tenido juntos, moviéndose día tras día hacia el horizonte que habían visto con tanta claridad. Todavía quedan muchos obstáculos por superar, y Nancy está decidida a que ninguno la detendrá. Después de todo, ella no está sola.

“Mariana de Casa Familiar llamó para decirme que tenía una sorpresa”, compartió Nancy. “Como he hecho todos mis pagos a tiempo, me dio un bono de $500 de una subvención de Kaiser. Lloré porque pude ayudar más a mis padres. Por todas las cosas malas que nos han pasado, también han pasado cosas buenas ".

Nancy continúa haciendo preguntas, aprendiendo a navegar en un nuevo mundo mientras transmite conocimientos adquiridos con tanto esfuerzo a sus hijos de 17 y 13 años. De esta manera, espera, ellos tendrán una ventaja en la carrera de la vida por la que ella había corrido. por tanto tiempo. 

Independientemente, los niños ya poseen un don inestimable propio; determinación y determinación de acero para perseguir sueños. Esta herencia fue transmitida por Nancy y su esposo, juntos.

Estudiar a través de una pandemia: la historia de Marlena

Marlena se sentó en su escritorio en abril de 2020, inusualmente desenfocada mientras la conferencia de biología Zoom sonaba de fondo. Ella miró su teléfono, en blanco donde estaba esperando notificaciones. Su dedo tamborileó al ritmo rápido de su corazón nervioso cuando, por primera vez en mucho tiempo, sintió que el control de sus ambiciones se deslizaba. Ella siempre tomó las riendas de su futuro firmemente en sus manos. Sin embargo, el mundo estaba conmocionado y ella también.

Marlena no se conmueve fácilmente. 

Al comienzo de la pandemia, estaba en su segundo año de estudios de ingeniería biomédica en Crafton Hills Community College, donde abrió un camino como estudiante universitaria de primera generación y mujer de color en un campo de hombres predominantemente blancos. Ella siguió adelante a pesar de los prejuicios, eligiendo agregarlo como combustible a su fuego. 

Sin embargo, cuando sus padres vieron recortadas sus horas durante la pandemia, Marlena de repente no estaba segura de cómo pagaría los libros del próximo semestre. Entonces ella buscó ayuda. Luego esperó. La espera fue la parte difícil.

“No poder controlar todo lo que me rodea fue realmente difícil de procesar”, dijo.

Marlena aprendió por primera vez lo doloroso que podía ser perder el control cuando tenía 12 años. 

Su padre, el único sostén de una familia de seis, trabajaba para una empresa que fue adquirida. Rechazó una oferta para mantener su trabajo con un fuerte recorte salarial, lo que provocó que su compañía hipotecaria los persiguiera como una manada de buitres y provocó una demanda que dejó a la familia en la ruina financiera.

“Perdimos todo”, relató. "Perdimos nuestra casa, tuvimos que mudarnos y nos tomó alrededor de siete años de vivir de cheque a cheque para recuperarnos".

La experiencia de Marlena le enseñó a temprana edad que sus propias manos solo pueden influir hasta cierto punto. Sentarse con sus padres y hermanos en la mesa del comedor a través de muchas conversaciones difíciles también le enseñó que las finanzas son fundamentales para construir un futuro. Tomó estas lecciones en serio y se dedicó a sus estudios, agarrando las riendas de su futuro con la ferocidad y disciplina características.

Marlena se graduó con los más altos honores de su escuela secundaria como la mejor estudiante de su clase y un año antes. Después de completar su título de asociado, planea transferirse a una universidad de cuatro años para obtener una licenciatura y una maestría en ingeniería biomédica. Si bien sus logros actuales son lo suficientemente notables, para Marlena son solo el preámbulo.

“Mi sueño es crear los primeros órganos impresos en 3D del mundo”, compartió. “Me apasionan mis estudios porque quiero salvar vidas”.

Cualquiera que conozca a Marlena entiende que, si bien irradia pasión por su campo, su amor por su familia es, de alguna manera, aún más potente. Nunca cambiaría su familia por sus propias ambiciones. Así que, al estilo típico de Marlena, ha emprendido su viaje académico con la misión de aliviar la carga financiera de la universidad sobre su familia con un enfoque y dedicación incansables.

“Probablemente he solicitado cientos de becas”, relata. “Aplico tanto a los grandes como a los pequeños. Sé que todo suma. En un momento, estaba solicitando dos becas por día ".

Su arduo trabajo estaba dando sus frutos.  

Entre sus becas y el apoyo de sus padres, había superado los dos primeros años de estudio sin concesiones. Luego, la pandemia descarriló sus planes. De repente, Marlena estaba considerando reducir su carga de cursos para el semestre de otoño debido al costo. Luego comenzó a buscar recursos externos y se encontró con MAF Beca para estudiantes universitarios de CA.  

Las subvenciones $500 fueron un alivio financiero de emergencia para los estudiantes necesitados, independientemente de su rendimiento académico. Debido al gran volumen de demanda, el equipo de MAF creó un marco de equidad financiera para llevar a los últimos y menos al frente de la fila. Dimos prioridad a aquellos que habían perdido ingresos, tenían dificultades financieras y estaban marginados de otros fondos.

Los estudiantes como Marlena nunca deberían tener que elegir entre su cuenta de comestibles y sus libros. 

Los estudiantes deben tener tiempo para estudiar sin preocuparse por rastrear cientos de becas. Por esta razón, MAF aprovechó lo mejor de la tecnología y las finanzas para entregar subvenciones de la manera más eficaz y rápida posible.

De regreso al escritorio de Marlena en abril, soltó un gran suspiro de alivio. Ella acababa de recibir un correo electrónico de MAF informándole que su solicitud fue aceptada. Al final de ese día, vio la subvención depositada en su cuenta.

"En 24 horas, vi los fondos en mi cuenta y pude comprar mis libros", dijo radiante. “Recibir la subvención me dio esperanzas. Hay otros que están invirtiendo en mí y en mi futuro ".

Con su familia firmemente a su lado y un creciente círculo de seguidores animándola, Marlena está en camino de hacer realidad sus sueños. Y está funcionando. Marlena terminó su semestre manteniendo un GPA de 4.0 y se graduará en 2021 con los más altos honores antes de pasar a UC Riverside con una beca Regents. Ella acredita honrar a su bisabuelo nativo americano y su fe como inspiraciones clave para llegar a este punto.

"Sé que hay muchos otros que están pasando por las mismas cosas que yo", dice. "Si puedo alentarlos e inspirarlos a no darse por vencidos, eso hace que todo valga la pena".

En MAF, sabemos que hará precisamente eso. Ella ya lo es.

La historia de Francisco: Fuerza en tiempos de COVID-19

Francisco siempre se ha esforzado y ha hecho sacrificios para mantener a su familia segura y económicamente estable. Antes de que COVID-19 llegara a la zona de la bahía, Francisco y su mujer estaban ansiosos por ahorrar y hacer realidad sus grandes planes de vacaciones. Como Francisco trabajaba a menudo durante los fines de semana y los días festivos, sus cuatro hijos pequeños estaban especialmente ilusionados con la idea de salir y visitar a su familia en Oregón. En ese momento, era difícil imaginar lo rápido que podían cambiar sus planes y sus vidas debido al coronavirus.

"Pensábamos que era algo que se podía controlar. No pensábamos que llegaría aquí porque era algo que se sentía muy lejano. Pero a veces la vida nos trae sorpresas. Buenas o malas, nunca lo sabemos y no siempre podemos estar preparados para lo que va a pasar".

Cuando la orden de refugio en el lugar se instituyó en marzo de este año, su mundo tal y como lo conocían se puso patas arriba. La mujer de Francisco fue despedida del trabajo y las escuelas cerraron, lo que obligó a sus hijos a quedarse en casa y en el interior. Fue entonces cuando su familia empezó a pasar apuros. Francisco y su esposa hicieron todo lo posible para educarse a sí mismos y a sus hijos sobre la pandemia con la limitada información que tenían en ese momento. Como cocinero local, Francisco es considerado un trabajador esencial, por lo que era el único que salía de casa para trabajar y comprar alimentos.

Unos días después de su cumpleaños, en abril, Francisco tuvo fiebre.

Sudaba, temblaba y se estremecía por todas partes, hasta el punto de que ya no era capaz de caminar, probar la comida o incluso hablar. Buscó sus síntomas en Google y determinó que en algún lugar y de alguna manera se había infectado con COVID-19. Su mujer también empezó a experimentar síntomas leves un par de días después. Para evitar el contagio del virus a sus hijos, la pareja se encerró en su habitación, temiendo por el futuro de su familia.

"Mi fiebre fue la más alta durante los primeros cuatro días. Fue muy duro. Mi mujer y yo lloramos porque no podíamos estar cerca de los niños. Ya pensaba en lo peor. ¿Cómo se las van a arreglar mis hijos? ¿Qué va a pasar con mi familia? Fueron los peores cuatro días de mi vida".

Afortunadamente, Francisco empezó a sentirse mejor poco a poco y recuperó la movilidad tras semanas de reposo. Aunque los días más oscuros han pasado, Francisco sigue preocupado por el sustento de su familia en medio del coronavirus y la crisis económica.

COVID-19 ha dejado muy claro que la estabilidad financiera es frágil, especialmente para las familias inmigrantes en Estados Unidos.

Francisco no es ajeno al trabajo duro y la perseverancia. Siendo el sexto de nueve hermanos, Francisco empezó a trabajar a los 12 años para mantener a su familia en los campos de Yucatán, México. Atraído por la promesa de prosperidad y empujado por el deseo de ayudar a sus hermanos menores a continuar su educación, Francisco decidió abandonar la escuela y emigrar a Estados Unidos cuando tenía 18 años. 

Después de que su plan original de ir a Oregón fracasara, Francisco se instaló en San Francisco para pagar al coyote que le ayudó a cruzar la frontera. Aceptó varios trabajos esporádicos a la vez y se abrió camino desde lavavajillas hasta chef. Ahora, en su tiempo libre, Francisco disfruta deleitando a su familia con diferentes tipos de platos, saliendo con su mujer y pasando tiempo de calidad a solas con cada uno de sus cuatro hijos. 

Francisco se siente afortunado y orgulloso de la vida que ha construido para su familia en los últimos 23 años. Siempre ha intentado hacer lo correcto y vivir la vida con dignidad y respeto. Al igual que otros millones de inmigrantesFrancisco paga impuestos por los ingresos que obtiene. Sin embargo, cuando su familia más lo necesitaba, el gobierno federal los excluyó de la ayuda financiera crítica de la Ley CARES debido a su condición de inmigrantes.

"Todos somos humanos y tenemos que ser tratados igual. Es molesto porque nosotros también pagamos impuestos. Aunque no somos de aquí, pagamos impuestos, pero nunca tenemos derecho a nada. También merecemos esa ayuda. Pero las cosas no son así y ¿qué nos queda sino aceptarlo? Somos extraños. Somos invisibles. Así es como lo vemos: somos invisibles".

En tiempos de lucha, Francisco encontró fuerza en la familia y la comunidad.

Cuando el gobierno federal les dio la espalda, Francisco se apoyó en su comunidad y en sus seres queridos. Sus dos hijas mayores cuidaron de sus hermanos pequeños mientras él y su mujer estaban enfermos. Su hermano menor echó mano de sus ahorros para ayudarles a pagar el alquiler. Su empleador siguió ofreciéndoles seguro médico, comidas y otros recursos. Después de que Francisco y su mujer dieran positivo, incluso el Ayuntamiento de San Francisco se puso en contacto con ellos para preguntarles cómo estaban y ofrecerles ayuda alimentaria. 

Francisco oyó hablar por primera vez del Fondo de Familias Inmigrantes MAF de la escuela de su hijo. Él y su mujer solicitaron y recibieron la subvención $500 para los inmigrantes que se quedaron fuera de la ayuda federal por coronavirus. Utilizaron las subvenciones de MAF para pagar las facturas de los servicios públicos y los pagos atrasados de las tarjetas de crédito. Aunque Francisco no pudo beneficiarse de muchos programas de ayuda de emergencia debido a su estatus, está agradecido por toda la ayuda que recibió.

"Hay muchas cosas que no puedes hacer y no puedes solicitar cuando estás indocumentado, especialmente durante la pandemia. Para conseguir el cheque de estímulo, tienes que tener papeles. Para conseguir un préstamo, necesitas un número de la seguridad social. No puedo viajar para ver a mi familia o incluso subirme a un avión. Estamos bloqueados. Pero no quiero nada del gobierno, salvo respeto e igualdad de trato".

La devastación financiera del COVID-19 simplemente no puede ser exagerada. Aunque el impacto de la pandemia mundial es de gran alcance, la comunidad latina se ha visto afectada de forma desproporcionada. Dado que él mismo ha experimentado el coronavirus, Francisco es ahora un recurso para su comunidad y aconseja a otros sobre cómo cuidar su salud durante esta época impredecible.

Francisco también entiende que la recuperación económica no se producirá de la noche a la mañana y que pasará mucho tiempo antes de que su familia pueda sentir la relativa estabilidad de los días anteriores al COVID. Pero está decidido a seguir adelante y a cuidar de su familia durante esta crisis. Al fin y al cabo, todo lo que hace es para garantizar que sus hijos no tengan que pasar por los mismos apuros que él en el pasado.

"Estaba muy estresado. Estaba preocupada. Pero cuando no sé qué hacer, siempre pienso en mis hijos. Quiero estar sana para ellos. Quiero verlos crecer y ver lo que pueden lograr en la vida. Esa es la razón por la que estoy aquí hoy. Sigo adelante para hacer lo mejor para ellos".

La historia de Taryn: Encontrar la transformación en la incertidumbre

La magnética personalidad de Taryn Williams y su contagiosa risa superan fácilmente la monotonía de la típica videoconferencia que se ha convertido en algo demasiado familiar para muchos de nosotros. Estudiante a tiempo completo de la Universidad Estatal de California en Long Beach y madre de los mellizos de cinco años Isaiah y McKayla, Taryn no es ajena a los retos de una carga pesada en circunstancias difíciles. Mientras almuerza durante nuestra conversación en vídeo, habla con entusiasmo de sus prácticas de ejecutiva en Target este verano. Se echa hacia atrás para mostrarme su calendario repleto de códigos de colores, repleto de tareas de tesis, exámenes de práctica del GRE y plazos de solicitud. "Es una auténtica locura", comenta con una amplia sonrisa. 

Al igual que muchos estudiantes universitarios, Taryn ha experimentado el importante trastorno que el COVID-19 ha supuesto para las interacciones sociales cotidianas en los bulliciosos campus universitarios. La pérdida de un apasionado intercambio de ideas, la pérdida de un espacio de estudio y, como madre de dos niños pequeños, Taryn también ha perdido el acceso a las guarderías y a las comidas gratuitas. Para Taryn, la universidad no sólo era su lugar de crecimiento académico y personal, sino también su red de seguridad social. "La seguridad financiera para mí estaba fuertemente ligada a estar en la universidad. Cuando se produjo el COVID, no recibí mi cheque de estímulo, se redujeron las horas de trabajo de mi marido y perdí la ayuda del gobierno". Como beneficiaria de la beca de apoyo a estudiantes universitarios de CA, Taryn pudo comprar alimentos y cubrir las necesidades básicas de su familia. Sin embargo, la pérdida de los ingresos críticos y del apoyo alimentario para su familia supuso una nueva serie de retos. Pero para Taryn, este fue otro capítulo de una larga historia de perseverancia y esperanza. 

La inspiración y la esperanza surgen en momentos improbables

"Mis hijos son el motor de todo lo que hago. Volví a la escuela cuando tenían quince meses, y fue una locura".

A los 31 años, Taryn decidió que quería tener una foto de sí misma con los trajes de graduación de la universidad con sus hijos. Y eligió un momento especialmente inesperado de su vida para hacerlo.

"Cuando volví a la escuela, no tenía guardería, acababa de destrozar mi coche, nos habíamos visto obligados a abandonar nuestra vivienda debido al aburguesamiento. Así que no tenía un lugar donde vivir, no tenía una cuenta bancaria, no tenía un trabajo, no tenía un coche, tenía estos dos recién nacidos. Quería decirme a mí misma que no era el momento de volver a estudiar. Pero seguí adelante".

Más de diez años antes, Taryn había empezado la universidad, pero al final tuvo que hacer una pausa permanente. Taryn describe la agonía de asistir a la escuela durante años y tratar de mantenerse concentrada mientras lidia con una bola curva tras otra. Criada en el sistema de acogida, Taryn había asistido a más de una docena de escuelas primarias. Se mudaba tan a menudo que le preocupaba no saber leer ni escribir correctamente. Cuando tenía 19 años, su padre perdió el trabajo y se fue de la ciudad. Se quedó sin hogar. Sufrió abuso de sustancias y depresión. "Al no poder proporcionarme alimentos básicos, alojamiento y ropa, la escuela dejó de ser una prioridad para mí". Casi diez años después de dejar la universidad, Taryn se inscribió en el Long Beach City College para obtener su título de asociado. Su objetivo al volver a la escuela: mostrar a sus hijos lo que podría ser un futuro alternativo. El momento -en el que se encontraba en su vida y con quién estaba- lo era todo para este nuevo comienzo.

El poder de ser visto y escuchado: Encontrar una voz en la comunidad y la aceptación

Bastó un sobresaliente en su clase de química para que la trayectoria académica de Taryn cambiara por completo. Entonces la recomendaron para el Programa de Honores. Taryn no sentía que fuera allí donde estaba en absolutorecordó con una risa incrédula. 

"Unirme a ese programa de honores y que la gente de allí me aceptara totalmente por lo que soy -y que realmente me conociera donde estaba en esa parte de mi viaje académico- fue realmente un refuerzo". 

Salir de su zona de confort encendió un fuego en ella para seguir adelante. Los ánimos de la gente alimentaron su motivación y su confianza en sí misma. Y entonces sucedió: consiguió su primer 4,0 de nota media. "Conseguir ese 4,0 me hizo darme cuenta de que no debía juzgarme por mis experiencias anteriores". Ahora sabía que tenía que ir aún más lejos.  

En 2018, Taryn se transfirió a la Cal State University Long Beach con la President's Scholarship, las becas más prestigiosas basadas en el mérito que otorga la universidad.

"Esas becas son para jóvenes de 18 años, recién salidos de la escuela secundaria, que tienen más de un 4.0 de promedio. Tengo más de 30 años, tengo hijos en casa y no tengo un promedio acumulado de 4.0. ¿Qué querían de mí? ¿Qué querían de mí, pensé?".

Pero Taryn encontró su voz en el campus. El apoyo que recibió al llegar fue tan abrumador que por fin se sintió cómoda compartiendo una parte de su vida que siempre había callado: había estado encarcelada. Taryn había sido encarcelada justo antes de que nacieran sus gemelos. Nunca había querido hablar de ello, porque creía que no sería digna de confianza. No creía que la gente creyera realmente que era una "mujer cambiada". 

Encontró la curación en la apertura. "Fue liberador, humillante, y como soy naturalmente tan ruidosa y de espíritu libre, simplemente aproveché eso. Me dio mucha autoestima". Los estudiantes con su misma experiencia le decían que su franqueza también les ayudaba a sanar. Taryn encontró fuerza en sus comunidades de apoyo, y utiliza esta fuerza para alimentar su motivación para seguir adelante.

Cambiando la narrativa como académico y defensor: Mirando más allá de COVID-19

Justo antes de la llegada de COVID, Taryn acababa de dar una charla TEDx sobre los prejuicios y los juicios de valor, en particular en torno a las personas previamente encarceladas y los estereotipos negativos que la gente tiene sobre ellas. "Salgo al escenario con una chaqueta y la gente me mira con cierto respeto. Luego, al cabo de un rato, me quito la chaqueta y muestro un montón de tatuajes, y la gente se da cuenta de mis piercings. Entonces me miran de otra manera. Me juzgan y lo noto".

Taryn se esfuerza por cambiar el relato sobre las posibilidades de los jóvenes encarcelados y en régimen de acogida de alcanzar niveles de educación más altos.

Quiere presentarse a programas de doctorado y convertirse algún día en profesora de una universidad para poder defender y apoyar a sus comunidades. Taryn tiene previsto graduarse este diciembre con una doble licenciatura en gestión y gestión de la cadena de suministro de operaciones. 

Sí, está muy preocupada por las implicaciones de la COVID y por cómo va a gestionar los horarios escolares de sus hijos este otoño, ahora que empiezan la guardería.

"Ser padre en la universidad durante una pandemia puede ser una de las cosas más difíciles por las que he pasado".

Mientras termina su tesis, completa sus prácticas, se presenta a programas de doctorado y hace malabarismos con las necesidades de su familia, Taryn pone un pie delante del otro y continúa su camino hacia adelante. Me muestra con orgullo un lienzo con la foto de su graduación de la licenciatura con sus hijos, con todos los galones. Está deseando coleccionar más fotos.  

"Mi mayor esperanza es que la gente entienda que realmente se puede hacer lo que se quiera. Tienes que buscar tu comunidad. Tienes que estar dispuesto a hablar de lo que necesitas y decir cuando no se satisfacen tus necesidades. Y lo que es más importante, tienes que estar dispuesto a pedir más: tienes que saber que merece la pena pedir más. Y todo es posible." 

"¿Alguna última palabra?" Pregunto, todavía empapándome de la profundidad del desenfadado resumen de lecciones de vida de Taryn. "Sí, ¡ponte una máscara!", exclama entre risas. 

Xiucoatl Mejía: Conectando comunidades... a distancia

El arte está arraigado en el ser de Xiucoatl Mejía. Su talento creativo puede verse en las hermosas representaciones y diseños que ha producido como tatuador y muralista. Xiucoatl, de 20 años y originario de Pomona, California, aún está definiendo su identidad como artista, pero ha articulado esta poderosa visión: utilizar su energía creativa para (a) elevar las historias de su propia comunidad indígena y (b) involucrar y conectar a miembros de diferentes orígenes. 

¿Qué aspecto tiene esta visión en la práctica? Uno de los proyectos más queridos de Xiucoatl es un mural que propuso y diseñó cuando era estudiante de secundaria en Claremont, California. El Mural "Legado de la creación presenta a dieciséis líderes del pensamiento y activistas de todo el mundo. Su visión era crear un mural que implicara a la comunidad escolar tanto en el fondo como en el proceso.

"La pintura del mural ha salido de muchas manos diferentes: profesores, alumnos y profesores de la escuela. Esto es algo que debería destacarse con cualquier tipo de arte comunitario".

Como muchos artistas, Xiucoatl se ha visto obligado a modificar las herramientas en las que antes confiaba para lograr esta visión a raíz de la pandemia de COVID-19. La pandemia ha cambiado fundamentalmente la forma en que las comunidades se relacionan entre sí. Esta dinámica social cambiante nos ha dejado con la difícil y desafortunada tarea de etiquetar el trabajo como "esencial" o "no esencial", una distinción que ha provocado la pérdida de trabajo para muchos artistas y creativos que trabajan duro. Pero, a pesar de estas circunstancias, artistas como Xiucoatl siguen sorteando este difícil momento de forma creativa.


Los esfuerzos creativos de Xiucoatl se inspiran en su familia, su cultura y su comunidad.

La familia de Xiucoatl es originaria de México, y sus padres nacieron y se criaron en el este de Los Ángeles. Su padre, también tatuador y muralista, siempre estaba involucrado en un proyecto artístico en su casa o en la comunidad, y esta crianza inspiró las actividades artísticas de él y sus dos hermanas. Xiucoatl recuerda claramente que acompañaba a su padre a pintar murales en su barrio de Pomona. Su padre trabajaba en Good Time Charlie's, un icónico salón de tatuajes fundado en los años 70 en el este de Los Ángeles, se centró en llevar la línea fina estilo de tatuaje al mundo profesional del tatuaje. El línea fina tiene ricas raíces culturales. Es un estilo que nació de la inventiva de los miembros de la comunidad chicana encarcelados, que confiaron en las herramientas que tenían a su disposición -como agujas y bolígrafos- para crear tatuajes que honraran sus narrativas.

El trabajo de Xiucoatl como tatuador se inspira en la chicanx de línea fina estilo, así como su identidad como miembro de la Tonatierra comunidad indígena con sede en Phoenix. Sus padres siempre se esforzaron por participar en los rituales, las ceremonias y las tradiciones tradicionales de su comunidad, y Xiucoatl se sintió profundamente inspirado por su compromiso con su herencia y la belleza de las propias tradiciones.

"Mi padre bailaba el sol. Cuando crecí, recuerdo haber asistido a ceremonias de danza del sol y de tipi, y esto realmente formó mi conexión y comprensión de mi comunidad. Mis padres siempre se insertaron activamente en su comunidad, y esto es algo que yo también intento hacer".

La familia de Xiucoatl hizo hincapié en la importancia de conocer la historia que hay detrás de una determinada forma de arte y le inculcó la curiosidad por las culturas y comunidades de su entorno. Ha incorporado las enseñanzas de sus padres en su enfoque como artista del tatuaje. Reconoce que el tatuaje es una forma de arte antigua, y que las comunidades indígenas de todo el mundo han practicado alguna versión de esta forma de arte. Por ello, ha invertido su tiempo en estudiar las prácticas de estas comunidades, incluidas las tradiciones de Japón y la Polinesia. Xiucoatl señala el importante valor simbólico de los tatuajes, especialmente para las comunidades indígenas como la suya, que han sufrido horribles atrocidades a manos de las potencias coloniales:

"Vengo de un pueblo que ha vivido uno de los genocidios más brutales de la historia. Quiero dar a nuestras comunidades diseños que puedan utilizar para identificarse con sus otras camaradas y darles algo que les vincule a la tierra que tenemos debajo. Los tatuajes son algo que nos hace sentir sagrados y nos conectan con los sentimientos que sentían nuestros antepasados, muchos de los cuales seguimos sintiendo hoy".

La pandemia ha obligado a Xiucoatl a desarrollar nuevas habilidades para mantenerse a sí mismo y a su familia.

La pandemia de COVID-19 ha cambiado la forma en que las comunidades se relacionan entre sí, y las actividades artísticas de Xiucoatl no fueron inmunes a estos cambios. Xiucoatl trabajaba en un salón de tatuajes justo cuando los casos de COVID-19 aumentaban rápidamente en Estados Unidos. En virtud de la orden de permanencia de California emitida a principios de este año, se ordenó el cierre de salones de tatuaje en todo el estado. Artistas y creativos de una amplia gama de sectores se encontraron de repente sin trabajo, y los gastos y las facturas siguieron acumulándose. Aunque el gobierno federal amplió las ayudas al desempleo a los trabajadores autónomos en virtud de la Ley CARES, lo que permitió que varios artistas y trabajadores del sector recibieran prestaciones, la ayuda simplemente no es suficiente para gestionar las pérdidas que ha producido la pandemia.

Para poder pagar el alquiler, las facturas y otros gastos esenciales, Xiucoatl se dedicó a crear y vender dibujos. Pudo comprar los materiales para sus dibujos con el apoyo de Beca MAF para jóvenes creativos de Los Ángeles. La beca LA Creatives es un esfuerzo para proporcionar ayuda monetaria inmediata a las comunidades más vulnerables del país, incluidos los artistas y creativos. Gracias al generoso apoyo de la Snap Foundation, MAF se movilizó rápidamente para ofrecer becas $500 a 2.500 creativos del área de Los Ángeles como parte de la iniciativa de becas.

Además de vender sus dibujos, Xiucoatl ha invertido su tiempo en aprender una serie de nuevas habilidades para mantener a su familia. Recientemente ha aprendido fontanería, azulejos y hormigón para ayudar a su familia a reformar su casa. Cuando se le pregunta por los conocimientos que ha adquirido al atravesar estos tiempos sin precedentes, dice:

"Nuestra gente, nuestras comunidades, siempre han encontrado la manera de prosperar y de trabajar. Ya prosperaban y se esforzaban mucho antes de la pandemia. Ahora, hay cientos de personas luchando juntas. Mucha gente está empezando a entender la lucha de las comunidades de todo el mundo cuya única opción era vivir con estos miedos y sobrevivir así".

En cuanto a su propia profesión, tiene la esperanza de que la pandemia provoque cambios positivos. Cree que los salones de tatuaje serán más diligentes en el cumplimiento de las normas de seguridad e higiene. También tiene esperanzas en su propio futuro y en el de los creativos y artistas de todo el país. Aunque ha sido un momento doloroso para muchas comunidades, cree que habrá muchas obras hermosas que reflejen las desigualdades y la capacidad de recuperación que han puesto de manifiesto la pandemia y el movimiento Black Lives Matter.

"Será interesante reflexionar sobre esta época. Habrá un renacimiento de artistas que producirán grandes piezas y muchas obras de arte".

La historia de Xiucoatl ilustra la incontestable realidad de que el arte -en todas sus formas- es esencial para permitir que las personas se conecten entre sí a través de la empatía, el espacio compartido o la experiencia compartida. Designaciones legislativas aparte, el arte es esencial.

Para ver más dibujos de Xiucoatl, visita su cuenta de instagram @xiucoatlmejia. Todos los trabajos a la venta se publican en su instagram. Si quieres preguntar sobre precios o encargos, envía un mensaje directo o un correo electrónico a [email protected].

Prioridad a la educación en una pandemia

La pandemia ha detenido la actividad habitual del mundo, permitiendo que el polvo se asiente y revele las desigualdades que yacen justo debajo de la superficie. Las grietas en nuestra base social son ahora dolorosamente visibles en muchos sectores, entre ellos la educación superior. Incluso antes de este momento, muchos estudiantes tenían que superar barreras asombrosas para acceder y navegar por nuestras instituciones de educación superior. Los estudiantes de primera generación, por ejemplo, a menudo hacían malabarismos con varios trabajos y una carga de cursos completa para reducir la deuda y mantener a la familia. Los estudiantes con hijos compaginaban sus estudios con el cuidado de sus hijos. Las tensiones de nuestra realidad pandémica no han hecho más que aumentar estos retos.

Pero, como siempre, perseveran. Impulsados por la esperanza de utilizar su educación para apoyar a sus familias y comunidades, estos increíbles estudiantes siguen adelante.

En MAF, hemos reconocido nuestro deber de utilizar nuestra plataforma para apoyar a los estudiantes mientras superan esta crisis (además de gestionar una carga de cursos completa y una carga de vida completa). Por eso hemos puesto en marcha el Fondo de ayuda de emergencia para estudiantes universitarios de California - un esfuerzo por ofrecer un alivio inmediato a los estudiantes en forma de becas $500.

A continuación, hemos incluido algunas declaraciones compartidas por los beneficiarios de las becas que ilustran lo que significan para ellos sus oportunidades educativas y los valientes esfuerzos que están haciendo para continuar su educación durante estos tiempos difíciles.

"Como antiguo joven de acogida, ya he salido de muchos programas y servicios que podrían ayudarme económicamente. Dada la pandemia actual, hay pocos o ningún programa para ayudar a los estudiantes en situaciones como la mía. Esta subvención me permitiría tomar las riendas de mi vida y aliviar la carga que esta pandemia ya ha supuesto para mí y mi familia."

-Sheneise, estudiante universitaria de CA beneficiaria de una beca





"Debido a la pandemia, me vi obligado a volver a casa para poder mantener a mi padre y a mi hermano. Mantengo a mi padre económicamente, y también pago el alquiler de un apartamento cerca del campus. Cuando termine el bloqueo, sé que me quedará poco o nada de dinero, y también corro el riesgo de perder los dos trabajos que me quedan. Tengo mucho que gestionar, y esto está afectando a mis estudios. Quiero romper el ciclo de la pobreza a través de mis estudios, pero estas circunstancias adversas hacen que este objetivo sea muy difícil. Esta subvención es importante porque proporciona seguridad y alivio.

-Gabriela, estudiante universitaria de CA beneficiaria de una beca



"Actualmente estoy embarazada de 8 meses de mi segundo hijo. Ya no puedo cruzar el escenario para la graduación. Debo dar a luz sola debido a las restricciones de viaje que existen. No puedo acceder fácilmente a las guarderías porque la mayoría de las instalaciones están cerradas. Pasé seis años en la marina y lo único en lo que podía pensar era en salir, obtener mi título y hacer algo que me gustara. Estoy dispuesta a graduarme con fuerza para poder hacer lo que me gusta por una vez en mi vida. Quiero mostrarle a mi hija que puede hacer cualquier cosa y ser cualquier cosa sin importar lo que la vida le depare."

-Chelsea, CA Estudiante universitario becado



"Hace un año, vivía en la calle con mis hijos. Después de perder a mi hija en el sistema judicial, a mi hijo en la cárcel del condado y a mi marido en la prisión estatal, me encontraba sola, desesperada, cansada y dispuesta a cambiar. Había llegado a un punto en mi vida en el que tenía que dar un paso adelante y superarme. Con mi primera nieta en camino, quería empezar de inmediato, así que decidí matricularme en el Coastline Community College. Independientemente de lo que venga, continuaré mi educación. Dentro de tres años, espero ser una asistente paralegal profesional."

-Betty, estudiante universitaria de CA beneficiaria de una beca



"Los desafíos de los últimos meses han hecho casi imposible centrarme en mi educación, y he pensado en abandonar para encontrar un trabajo a tiempo parcial para mantener a mi familia. Desde 2013, he dedicado gran parte de mi vida a esta experiencia de educación superior. Ahora, estoy al alcance de un enorme hito en este viaje y no quiero abandonarlo. Es un camino difícil, pero confío en que las habilidades que he adquirido a lo largo de mi vida me permitirán seguir siendo resiliente y trabajar para obtener mi título en ciencias ambientales mientras sigo manteniéndome a mí misma, a mis seres queridos y a mi comunidad.

-Cristóbal, CA Estudiante universitario becado



"Estuve trabajando en seguridad y en catering, que implican grandes reuniones de gente. No sé cuándo podré programar alguna actuación en un futuro próximo. Esta subvención es importante porque podría ayudarme a aliviar algunas de mis cargas financieras durante estos tiempos difíciles. Creo que este tipo de becas son las que ayudan a los jóvenes pobres como yo a continuar nuestra educación y a seguir carreras que puedan ayudarnos a nosotros y a nuestras familias."

-Patrick, estudiante universitario de California, beneficiario de una beca

Crónicas de la vigilancia energética: Cómo el dueño de un pequeño negocio endulzó la experiencia de sus clientes iluminando su tienda

Tanto si es usted nativo del Área de la Bahía de San Francisco como si sólo ha visitado la ciudad un puñado de veces, es posible que haya explorado el famoso barrio de "North Beach/Little Italy" y se haya cruzado con la tienda de caramelos Z. Cioccolato (cioccolato es la palabra italiana para "chocolate"). La fachada es difícil de pasar por alto con su escaparate brillante y juguetón y una personalidad a la altura. El embriagador olor a caramelo de maíz recién hecho llena la acera, obligando a los transeúntes a entrar y echar un vistazo. 

Al entrar, uno se encuentra abrumado por los abundantes barriles apilados con vibrantes caramelos de agua salada, nostálgicos caramelos vintage, encantadores juguetes de la infancia y mucho más. Pero hay un santo grial que hace que esta tienda de caramelos sea diferente a cualquier otra: aquí, en Z. CioccolatoEn la tienda, todo gira en torno al caramelo. Se anima a cada cliente que entra por la puerta a probar uno de los 60 sabores únicos que rotan regularmente.

Cada detalle del sensacional Z. Cioccolato La experiencia es cuidadosamente preservada por el actual y único propietario, Mike Zwiefelhofer, quien ha tenido la misión de mejorar el espacio de venta creando una experiencia inolvidable para el cliente.

Mike procede de una larga estirpe de empresarios.

Para Mike, la capacidad de dirigir un negocio la lleva en la sangre. Los bisabuelos de Mike fueron propietarios de una pequeña cadena de grandes almacenes en el norte de California durante más de 100 años y desde entonces él ha seguido sus pasos: empezó su primer trabajo como mozo de caja a los 14 años, ascendió hasta ser propietario de una tienda de yogur helado y trabajó en la venta de muebles antes de llegar a la oportunidad de comprar Z.Cioccolato.

"Hubo dos cosas principales que me atrajeron a esta tienda: Una es la ubicación, es un lugar increíble... Pero lo principal que me atrajo de este negocio es el dulce de leche... Sin el dulce de leche, somos una tienda de dulces normal, pero con el dulce de leche, tenemos algo premiado, único y diferente. Esa es nuestra firma".

Cuando Mike compró la tienda a los propietarios, ya jubilados, hace cuatro años, le entusiasmó la idea de poner a prueba toda su experiencia:

"No sabía mucho de chocolate, pero sí de postres por mi tienda de yogur helado y definitivamente sé mucho de venta al por menor. Así que la parte del chocolate la he podido aprender en los últimos 4 años... Toda mi experiencia se pone en práctica aquí en la tienda."

Como único propietario de Z.Cioccolato, Mike lleva todos los sombreros de la tienda. Tiene un personal de ventas que trabaja en la fachada y un chocolatero que trabaja en la cocina, pero cada trabajo intermedio es su responsabilidad diaria. Cuando se le pidió que describiera un día en la vida del propietario de una pequeña empresa, Mike pensó en cómo responder durante un breve momento y articuló:

"Es una pregunta difícil. Hay demasiadas cosas que hago..."

La vida como único propietario de una pequeña empresa conlleva sus retos; a veces puede ser agotadora y abrumadora. Como testimonio de la perseverancia de Mike, en sus dos primeros años de aprendizaje de los entresijos de Z.Cioccolato, mantuvo su segundo trabajo como vendedor de muebles para pagar sus facturas personales y mantenerse estable económicamente. Aquella época estaba llena de jornadas de muchas horas, una detrás de otra. A pesar de las dificultades, cuatro años después, Mike se centra en construir un futuro para su negocio.

Como propietario de una pequeña empresa, Mike tiene que gestionar cuidadosamente los gastos de su negocio.

Durante nuestra conversación, Mike habló de la dura realidad de que los pequeños negocios no suelen ganar mucho dinero. El elevado coste de funcionamiento de la tienda dificulta la obtención de beneficios. Mike busca constantemente áreas en las que pueda ahorrar dinero, pero esas oportunidades son escasas cuando se necesita una cantidad mínima de recursos para simplemente hacer funcionar la tienda. 

Un día, mientras Mike estaba operando Z.CioccolatoEn el mes de junio, recibió una llamada de Mission Asset Fund (MAF) para presentarle el programa de préstamos Energy Watch. El Programa de préstamos Energy Watch ofrece a las pequeñas empresas préstamos de creación de crédito con interés cero, de hasta $2.500, para financiar la mejora de la eficiencia energética. Los propietarios de negocios tienen la oportunidad de ahorrar energía y dinero en su factura de servicios, al tiempo que reducen su impacto en el medio ambiente. El programa de préstamos Energy Watch es una iniciativa de colaboración entre MAF y el Departamento de Medio Ambiente de San Francisco.

En un espacio en el que las llamadas de ventas son frecuentes y de gran volumen, Mike se mostró protector a primera vista y archivó la información como "demasiado buena para ser verdad". Sin embargo, un año después, volvió a conocer el programa:

"Me encontré por casualidad con el contratista que hizo las luces. Vive cerca y pasó por la tienda y me habló del programa. Era la segunda vez que oía hablar de él y pude hacerle muchas preguntas. Me dio una estimación de cuánto creía que iba a ahorrar en mi factura de PG&E, y eso fue lo que realmente me hizo decir: 'Bueno, es una obviedad'.

Mike utilizó el programa Energy Watch para iluminar su tienda (con algunas ventajas añadidas).

Mike procedió a realizar dos actualizaciones de iluminación diferentes durante el año siguiente, por un total de unos $3.000. Los reembolsos e incentivos del Programa Energy Watch le permitieron reducir el coste a unos $1.680 con un pago mensual del préstamo de unos $100 que se amortizaría por completo en el año siguiente. De entrada, los beneficios fueron notables: el ahorro mensual en su factura de PG&E ascendió a unos $100, igualando los pagos mensuales y sumando un valor de $1.200 al año.

Para el propietario de una pequeña empresa, un coste de $3.000 de su bolsillo puede ser un gran obstáculo. Como señaló Mike, ahorrar energía y "ser verde" es un privilegio hasta cierto punto. Si una empresa no es especialmente rentable, un proyecto de eficiencia energética con costes iniciales puede ser menos prioritario. El Programa Energy Watch elimina este obstáculo con productos de préstamo asequibles y flexibles. Según Mike

"Como propietario de un negocio, hay muy pocas veces en las que hay algo sin riesgo y sin inconvenientes. Es dinero sin intereses, ayuda a tu negocio, ahorra en tu factura mensual de PG&E".

La mejora de la eficiencia energética de Mike tuvo un impacto mayor que el simple ahorro mensual.

Mike describió que, antes de las actualizaciones, la mayoría de sus luces estaban quemadas, rotas y de colores ligeramente diferentes, lo que daba a la tienda un aspecto "deteriorado" e incoherente. Un negocio con este tipo de iluminación puede parecer que va a cerrar. Mike describió la mejora de la iluminación como algo análogo a sus cubos de caramelos siempre llenos:

"Es lo mismo que ocurre con mis cubos de caramelos, no me gusta que se queden con aspecto de vacíos porque da la impresión de que te vas a quedar sin negocio..."

Desde las actualizaciones, todos los rincones de la tienda están iluminados y tienen el mismo color, uniforme. Aunque es un detalle fino, el cliente recibe un impacto positivo.

Mike está satisfecho con sus mejoras energéticas y relaciona el motivo del proyecto con su compromiso de crear un entorno confortable para sus clientes.

A lo largo de nuestra conversación, Mike vuelve a hablar de su lealtad a los clientes y de su dedicación a proporcionarles un producto único para su disfrute. El caramelo de siete capas de Peanut Butter Pie, característico de la tienda, es un ejemplo de esta singularidad. Por lo que Mike y su personal pueden decir, Z. Cioccolato es la única tienda de dulces en el mundo que hace un dulce de leche de siete capas.

Mike cree que parte de Z. Cioccolato's futuro es hacer de la experiencia de venta en tienda algo tan único e inolvidable que los clientes prefieran comprar en persona en lugar de hacerlo por Internet. En el último año, las mejoras en la iluminación han contribuido a preservar y cultivar aún más el aspecto y la sensación de Z. Cioccolato's ambiente interior centrado en el cliente.

Mike siente una profunda pasión por su trabajo en Z. Cioccolato y seguirá defendiendo la mejora de todas las experiencias de venta al por menor para ahorrar a las pequeñas empresas la carga de competir con los gigantes corporativos. Y como sus clientes, tenemos el dulce privilegio de experimentar toda la indulgencia que ofrecen. Si aún no lo ha hecho, planifique su próximo viaje para hacer una parada en la tienda de dulces en Z. Cioccolato en: 

474 Avenida Colón
San Francisco, CA 94133.

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